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Preistoria ed età antica

La civiltà cretese

L'isola di Creta, sita nel Mediterraneo, a sud-est del Peloponneso, fu abitata sin dal Neolitico. Tra il 3000 e il 1450 a.C. vi si sviluppò la civiltà minoica, dalle oscure origini, non certo indoeuropee, dal livello sociale, artistico e architettonico incomparabilmente superiore all'area circostante. Essa fiorì grazie alla fortunata posizione geografica dell'isola, che ne faceva un nodo essenziale nei traffici marittimi del Mediterraneo orientale (sviluppatissimi quelli con l'Egitto). Principali fonti della sua ricchezza furono la metallurgia, l'oreficeria, l'artigianato tessile e della ceramica. Il predominio economico sfociò in un incontrastato controllo del Mar Egeo (la “talassocrazia”, da thalassa, “mare”, e kratia, “potere”). Già dal II millennio erano stati costruiti splendidi palazzi a Cnosso, Festo e Haghia Triada. Distrutti da un terremoto intorno al 1750 a.C., vennero ricostruiti ancora più grandi. Il periodo da 1600 al 1400 a.C. segnò l'apogeo della civiltà minoica e del leggendario re di Cnosso, Minosse, che unificò l'isola. Minosse liberò l'Egeo dai pirati e per questa sua azione richiese ingenti tributi alle popolazioni rivierasche, minacciate dalle loro scorrerie. Indebolita da una serie di cataclismi, l'isola venne devastata e conquistata dagli Achei (1400 a.C. ca) entrando così nell'orbita della civiltà micenea che i Cretesi comunque influenzarono profondamente. Le invasioni doriche del XII sec. a.C. segnarono la fine della sua potenza.

Economia e cultura. I Cretesi praticavano l'agricoltura, la pastorizia, la caccia e la pesca. Introdussero la coltivazione dell'olivo, della vite e del fico che trasmisero ai Greci. Furono particolarmente abili nella lavorazione dei metalli e della ceramica. I prodotti dell'artigianato vennero esportati in Cipro, in Egitto e anche in Spagna. Le navi che solcavano i mari erano di legno di cipresso, lunghe e sottili, e utilizzavano remi e vele. Rilevante fu la produzione artistica, soprattutto la pittura. Per quanto riguarda la religione si può dedurre l'importanza della civiltà cretese nella formazione delle tradizioni della Grecia dal fatto che, secondo il mito, Zeus nacque a Creta da Rea e da Crono e qui passò la fanciullezza.

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